Review: Tending to Deep Cultural Roots in “Jardín de Sueños” at Miracle Theatre Group/Teatro Milagro 0

Miracle Theatre Group LogoAs we continue trudge through the muck headlong into another federal election, and i do mean muck, the onslaught of extremist propaganda and fear-mongering from every which way is enough to make anyone hunker down and hide their head until well after next November. A continuing right-wing straw man argument in the election cycle is immigration — which is odd, considering that we are at an all-time low for illegals crossing our borders. An ongoing concern is what to do with the youth of undocumented immigrant families who have lived, gone to schools and even worked here most of their lives, only to be constantly under threat of having all they worked for taken from them and both they and their families deported. The DREAM Act seems to have faltered and stalled — and perhaps the main problem with the DREAM Act is if you want legislation to pass in reality, you shouldn’t name it, “The DREAM Act.” Many have decided to take stands, despite what threats of being exposed might entail, and share their stories. Even as some states entrench themselves in further backlash, some help has cropped up, even from the most unexpected sectors.

Ultimately, the conundrum, even for Portland Community College hopefuls, boils down to this: you need a social security number to register, let alone get any aid. And the processes towards a green card and social security number are rife with bureaucracy and endless waiting. It is a hornet’s nest, no matter which way you approach it.

Teatro Milagro JARDÍN DE SUEуOS photo - El Jaguar and the Daughter of the SunStepping into this rather unpleasant fray, as only they can and as well they should, is Miracle Theater Group with their latest offering, Jardín de Sueños, where the dreams here are both these yearnings for a better life by the young and the rich tapestry of cultural stories from Central America that long to be expressed with their tentative foothold in this new culture. Director Nelda Reyes handles this expertly, with her background in traditional storytelling, and her cast benefits from this folklore savvy that contains equal amounts of humor and the bittersweet.

There are elements of this production that might seem a bit off-putting at first to a broader audience: the entire production is in Spanish, but there are English translation super-titles projected over the stage, so following along is not a problem for those rusty in their español. There is also some very highly stylized, traditional theater mask work done by Reyes with her cast that can seem strange to modern audiences, until you begin to feel how well they allow the performers to embody the archetypes they are playing — here a struggling, Latino family in Portland. Audiences should not shy away, but instead embrace these forms, because both the language and the styles help to immerse all in the folks tales that are being spun around them.

The family here are all wearing masks showing worn lines of cares and fear, and the characters border on purposeful stereotypes on how they may seem to a culture not ready to accept them. Cristina (Siumara Samayoa), the studious daughter, is withdrawn and pained to the point of depressive narcolepsy over not being able to continue to pursue her dreams of betterment at college due to the lack of green card and social security number. Her young brother (Juan Antonio Martínez) is obsessed with smart phones and a smart mouth, trying hard to fit in with his probable vato gangland acquaintances. Her sister Lucia (Gabriela Dipascuale) is obsessed with her prom and spending a lot of money the family doesn’t have on clothing, the party and a Hummer limo. The father (Mario López Garcia) bashes his head of misunderstanding against modern technology in the family laptop, frustrated and ill-equipped to cope with his modern offspring in this modern land and her mother (Rosa Cristolbal) is treated as no more than a beast of burden for the needs of the rest of the family.

The Cast of Miracle Theatre's “Jardín de Sueños.”Unable to express her frustrated desires to this family caught up in stereotypical views, Cristina drifts off to a dream land, where her mysterious and at times dangerous spirit guide El Jaguar (the very good & deeply centered Pablo Saldana) and the Spirit of her Dream Garden (Carlosalexis Cruz) lead her through several allegories mirroring the hard work it takes for desires to be expressed fully in their culture. A young logger in the person of Cristina’s brother would hack at the roots of his source culture, the way the gangs would have him abandon his traditional culture in favor of them. A haughty Incan Sun Princess is at first like Cristina’s sister in her self-obsessed fatuousness, but when she falls for a shepherd she had spurned in the person of El Jaguar, Cristina sees in her for the first time the deep wells of authentic love. Indeed, the Princess is so willing to be at one with her love, she pays the ultimate price from her angry Sun God father as she and the shepherd are united forever as two mute stones. In the story of armadillo, Cristina recognizes the dreams of her father and ancestors, who wants only to have a pleasing song but is mocked by song birds for his garish sound attempts. His request is realized much later, when after death, his body is made into a beautiful string mandolin. And in a story of the ugly bird who must hide her beautiful song and her desire to share it, Cristina sees the oppression her mother and countless other women like herself have endured in their culture until their talent is unearthed.

Reyes and her cast handle all this in the dream logic masterfully — the mask work, the legends and story characters, easily taking on the different roles for their emotional core without being superficial. Waking from her dream walkabout, Samayoa’s Cristina is released from her mask by El Jaguar, able to express her desire to her family, and perhaps because of it, finally able to remove her family’s stereotypical masks and deal with them authentically, as she is no longer viewing them through her own masked role. While some remedies are explored for Cristina to pursue her dreams, there are no easy answers. It is left for this family, this community, and all of us to answer — what are the remedies for those who are part of our U.S. cultural fabric now, whether we are willing to acknowledge the truth of that or not? Do we allow a suiciding of a culture as it follows no-win pursuits into quick fixes in crime and self-destruction? Do we choke off roots or give them nothing but a dry, stony landscape where they can find no sustenance? Or do we welcome this rich, vibrant tradition of stories and culture to express itself and become the part of the North American culture to which it has already contributed so much? Drink from the wonderfully rich stream of cultural dreams and aspirations that is Jardín de Sueños and experience the visions for yourself. At the premiere performance there were entire families with young children paying rapt attention in the audience — good to see this storytelling heritage passed and taking root in the next generation.

Audiences would do well to arrive a bit early for the production and enjoy the wonderful art by Gene Flores adorning the theater for this production — it is an audience treat to allow his visual dreams to take a foothold in your hearts and minds.

Miracle Theatre Group/Teatro Milagro presents Jardín de Sueños (Garden of Dreams). Written by Sofia May-Cuxim, based on text by Pablo Jimenez and Teatro Español, Directed by Nelda Reyes. Scenic Design by Sarah Lydecker, Costume Design by Valerie Ditchfied, Mask Design by Kate Phoenix, Lighting Design by Kristeen Crosser, and Sound Design by Gerardo Calderón. Featuring Siumara Samayoa, Rosa Cristobal, Mario López, Gabriela Dipascuale, Juan Antonio Martínez, Pablo Saldana, and CarlosAlexis Cruz. Poster Art and other art pieces in lobby by Gene Flores. Production runs March 22nd through April 14th, 2012, Milagro Teatre, 525 S.E. Stark Street, Portland, Oregon, 97214. Tickets $15 – $29, with discounts for students, seniors, groups of 15+ and advance purchases. Tickets can be purchased from the Miracle Theatre Web Site or (503) 236-7253.

[Translation for Spanish speakers —]

Continuando con el viacrucis con la cabeza enterrada hacia otra elección federal, y cuando digo que con la cabeza enterrada, me refiero a que cualquiera enterraría la cabeza hasta Noviembre para huir de toda esa propaganda extremista y asesina que trae consigo este acto político. Otro continuo argumento derechista en la elección es el tema de la inmigración, lo cual me parece un poco extraño, considerando que hemos alcanzado un mínimo histórico en el número de inmigrantes ilegales que cruzan nuestra frontera. Una preocupación continua lo constituyen los hijos de inmigrantes indocumentados que han vivido, asistido a la escuela, e inclusive trabajado aquí por la mayoría de sus vidas, sólo para estar constantemente bajo la amenaza de que sean despojados de todo por lo que han trabajado y, junto con sus familias, deportados. El DREAM Act parece haberse derrumbado y atorado (y posiblemente el problema con el DREAM Act es que si quieres que algo pase en el Congreso, no deberías de llamarlo “El Acto de Sueño”). Muchos han decidido enfrentarse y compartir sus historias, a pesar del peligro que representaría el ser expuesto. Así mismo, mientras que algunos estados se arraigan en reacciones violentas, otros inesperados sectores han ofrecido su ayuda.

Al final, el problema, aún para aspirantes a ingresar al Portland Community College, se centra en lo siguiente: todos necesitamos un número de seguro social para ser registrados, o para obtener cualquier ayuda. Y el proceso para obtener una Green Card y un número de seguro social está corrompido por la burocracia y la eterna espera. No importa de qué lado se confronte, es un verdadero avispero.

Abordando este desagradable ataque, como sólo ellos saben y deben hacerlo, está el grupo de teatro Milagro con su última presentación, “Jardín de Sueños”; dónde los sueños aquí son ambos, el anhelo por una vida mejor para el joven, así como el rico tapiz de historias culturales de América Central que esperaban ser expresadas, con su provisional apoyo, en esta nueva cultura. La Directora, Nelda Reyes, maneja esta temática con la experiencia que sólo su origen narrador tradicional puede ofrecer, y su elenco se beneficia de este folclore más experimentado que es tanto humoroso como agridulce.

Existen elementos en esta producción que podrían verse un poco desagradables al principio, para audiencias más generales. Toda la producción es en español, pero con traducción al inglés en la forma de subtítulos proyectados sobre el escenario, así que no resulta difícil de entender para aquéllos atrasados en su español. Además, en la presentación se puede apreciar una colección de máscaras tradicionales elaboradas por Reyes, que podrían parecer, en principio, un poco extrañas para audiencias más contemporáneas; hasta que empiezas a sentir cómo éstas ayudan a los actores a personificar los arquetipos que están representando (en este caso, una tenaz familia latina en Portland). La audiencia no debería de huir de estas personificaciones, sino todo lo contrario, acogerlas; debido a que tanto el lenguaje como los estilos los ayudan a inmiscuirse en estos cuentos tradicionales que los envuelven.

Toda la familia se encuentra usando máscaras que muestran líneas de preocupación y miedo, y los caracteres representan estereotipos intencionales, tal como son vistos en una cultura que no está aún lista para aceptarlos. Cristina (Siumara Samayoa), la hija estudiosa, es aislada y lastimada al punto de depresión narcoléptica, debido a que no va a poder realizar sus sueños de superación en el colegio, ya que no posee una green card ni un número de seguro social. Su hermano menor (Juan Antonio Martínez) se encuentra obsesionado con los “smart phones” y una “boca audaz”, tratando con esfuerzos de encajar con sus, probablemente pandilleras, amistades. Su hermana Lucía (Gabriela Dipascuale) se encuentra obsesionada con su “prom” y gasta raudales de dinero, que la familia no tiene, en atuendos, en la fiesta y en una limusina Hummer. El padre (Mario López Garcia) se golpea la cabeza tratando de entender la tecnología moderna de la laptop familiar, frustrado y mal equipado para lidiar con su descendencia modernizada en esta tierra innovadora, mientras que su madre (Rosa Cristolbal) es tratada no más que como una bestia de carga para satisfacer las necesidades del resto de la familia.

Incapaz de expresar sus deseos frustrados hacia esta familia atrapada en apariencias estereotípicas, Cristina se deja llevar a una tierra de sueños, donde su espíritu misterioso y, a veces, peligroso, El Jaguar (representado por el magnífico y profundamente centrado Pablo Saldana) y el espíritu de su Jardín de Sueño (Carlosalexis Cruz) la dirigen a través de varias alegorías, reflejando el duro trabajo que representa el expresar completamente sus deseos en su cultura particular. Un leñador joven, en la persona del hermano de Cristina, atacaría a las raíces de los orígenes de su cultura, de la misma manera que los gánsteres lo harían abandonar su cultura en su favor. Una Princesa del Sol Inca, altanera al principio, parece ser la hermana de Cristina, en su obsesionada apariencia; pero cuando se enamora de un pastor que ella ha rechazado antes, en la persona de El Jaguar, Cristina ve en ella, por primera vez, el pozo profundo del amor auténtico. En efecto, la Princesa está tan incitada a ser uno con su amor, que paga las últimas consecuencias con su molesto padre, el Dios Sol, cuando ella y el pastor se unen para siempre, transformados en dos piedras mudas. En la historia del armadillo, Cristina reconoce los sueños de su padre y ancestros, quienes desean solamente que posea un canto placentero pero que, al mismo tiempo, es insultada por pájaros cantores durante sus ensayos de sonidos chillones. Su deseo es realizado más tarde cuando, después de su muerte, su cuerpo es convertido en una hermosa mandolina de cuerdas. Y, al igual que en la historia del pájaro feo que tiene que esconder su maravillosa voz, así como su deseo de compartirla, Cristina ve la opresión que su madre, y otras muchas mujeres como ella, han tenido que soportar en su cultura, hasta que su talento es descubierto.

Reyes y su elenco manejan toda la lógica de los sueños de manera maestra, tanto el trabajo de las máscaras, como la representación de los caracteres de las leyendas y las historias; representando fácilmente sus diferentes papeles con vívida emoción y sin pasar a la superficialidad. Al despertar de su sueño, Cristina es liberada de su máscara por El Jaguar y, decidida a expresar su deseo a su familia, y quizá justamente debido a éste, logra liberarlos a todos de sus máscaras estereotípicas para tratarlos de manera auténtica, debido a que ya no los está viendo más a través de su propio papel que le otorgaba su propia máscara. Mientras que algunos remedios son explorados por Cristina con el propósito de alcanzar sus sueños, no existen aquí respuestas sencillas. Se le deja a la familia, a la comunidad, y a todos nosotros la tarea de responder a estas preguntas. ¿Cuál es la solución para todos aquéllos que forman parte de nuestro bagaje cultural en los EUA? ¿Estamos dispuestos a reconocer esta verdad o no? ¿Vamos a permitir que una cultura se suicide al optar por soluciones rápidas como el crimen y la autodestrucción, que no les llevan a ninguna solución? ¿Vamos a arrancar sus raíces o darles nada más que un territorio seco y pedregoso donde puedan encontrar su sustento? ¿O vamos a recibir esta rica y vibrante tradición de leyendas y cultura para ayudarlos a expresarse y formar parte de la cultura Norteamericana, a la cual ya han contribuido bastante? Ven a beber del arroyo maravillosamente abundante de sueños culturales y aspiraciones que es “Jardín de Sueños” y experimenta estas visiones por ti mismo. En la función de estreno asistieron familias enteras con niños pequeños que prestaban absorta atención, es maravilloso ver que esta herencia de historias y cuentos es transmitida a futuras generaciones.

Es recomendable que el público llegue un poco más temprano de lo normal para que pueda tener tiempo de admirar el maravilloso arte de Gene Flores, que se encontrará adornando el teatro durante la presentación de esta producción; es un placer para la audiencia el dejar que estos sueños visuales dejen una huella en sus corazones y almas.

[Spanish Language translation courtesy of Luisa Appleman]