Review: Rich and Deep Cultural Roots, “Raíz” at Miracle Theatre Group/Teatro Milagro 1

Two slatted, cedar wood doors, framed by what looks like gigantic wrought stone blocks (perhaps the entrance to an ancient Aztec temple?). A large, ritual circle painting upon the floor, adorned Central American Native Aztec imagery. Or is it a circus ring? In blackness, the sound of a far-off wooden flute from behind, then the rushing wind, jungle animal & bird noises, and shadows against a blood-red lit back-drop that could be a vision of the ancient Gods, playing out their rituals.

These are the opening images, and so much more, that await the audience on viewing Miracle Theatre Group/Teatro Milagro’s 29th season inaugural piece, Raíz. Audience members are in for a true spectacle in the old sense of the word: director Arturo Martinini and his stellar cast use a variety of elements — ritual dance, parts that recall Javanese puppet theatre, a generous use music and percussion, recorded and live, ritual dance and storytelling, a story of two lovers parted mirrored in two companion clowns, and, indeed, some of the best traditional comedia clowning work this reviewer has seen in a while — to celebrate the connections to cultural ancestry in this remarkable production.
The Aztec Gods Make Themselves Known in Shadow Play in Miracle Theatre Group/Teatro Milagro's “Raíz,” Photo by Russell J. Young.Each year in October, Miracle Theatre Group/Teatro Milagro reaches out to its community for the Central and South American celebration of Día de los Muertos, and this production of Raíz truly lives up to its name and succeeds in its goal of making these Native Central American connections vibrant for today. Raíz translates as “Roots” in English, or perhaps more to the point, “Origins.” From the beginning, the connection to these ancient ritual origins is apparent with a red back-lit Shadow Play of the Aztec Gods, Tlaloc (Sara Fay Goldman), God of rain, farming and fertility; Tezcatlipoca (Alberto Romero), God of the night, dark things, and the dark obsidian mirror with which he becomes obsessed, Narcissus-like; Mictlantecuhtli, the God of death (who may or may not be seeking therapy in an identity crisis); and, the fearsome dragon God Quetzalcoatl (María de Los Ángeles Sánchez Soultaire), whom, similar the description of “the dragon” in ancient eastern Buddhist texts, is there to bring forth Enlightenment. We are given an Americas continent version of their own creation story, with original Man (Juan Antonio Martínez) and Woman (Nurys Herrera, who has delighted before in the last Día de los Muertos play at Miracle Theatre Group, ¡Viva La Revolución!), told with percussive sounds but without words. This sets the tone for the evening — a non-linear version of telling the story of these Gods, their creation and the connection to Día de los Muertos, that uses touching and arresting visuals and sound more than words to grab at the very core of their audience.

The Gods fall out of favor with modern culture, and thus appear in the present as low-rent, modern yet definitly not-too-hip (though they try) versions of themselves, searching for their own current relevance. As Man and Woman’s love and undeniable longing is split part by duty, war and fate (perhaps the testing and tricks of the Gods?), their story is reflected by two more than very able clowns, Magno Pinacate (Enrique E. Andrade) and his companion and foil, Augustina (Zoë Rudman). Audiences should take note, these two wonderous peformers give some of the best close-up clown work an audience can see outside of Cirque du Soleil, and a strong reason alone to heartily recommend this show. But the performances of the entire ensemble and the magical cultural visions conjured on this stage are also enough to acclaim this production.

The Ancient Gods and the Creation of Man and Woman in Miracle Theatre Group/Teatro Milagro's “Raíz.”And both fun and heartfelt with pathos these visions are: a rain goddess as fading chanteuse; a clown losing his partner, left only with the echo of her laughter and voice in a tiny lunch box, then even that fades; a clown in the spirit realm continuing antics, until the simple yet heart-rending realization of not being able to connect back to friends in the human realm; and a hilarious modern turn of a God of Death in existential crisis, alternating roles with a clown as therapist and patient.

The connections found here in tableau, in music, in dance, in clowning and in poignance, and in personalized rituals around a final Día de Los Muertos altar, show both we as individuals and the culture as a whole longing to bridge the chasm back to our those we have lost and miss, whose presence and influence are ever with us, back all the way to our very roots. The final ensemble ritual dance shows Día de Los Muertos for what it really is: a truly joyous celebration. Yes: not the fear of death, youth-obsessed, macabre, gore spectacle we’ve made our Halloween here in El Norte, but the bittersweet joy of connection to loved ones missed and gratitude for how the very roots pull upon us still. In all these various forms, images and rituals, Raíz connects to its community’s and audience’s core essence.

Those attending this show are also in for an extra Día de los Muertos treat, the lobby is adorned with art by José Carlos, from his collection, The Corn People / An Indigenous American Creation Story, and the handsome coffee table book of these works is available for sale at the Miracle Theatre lobby concessions.

Miracle Theatre Group/Teatro Milagro presents Raíz, a celebration of Día de los Muertos, written by Martín Milagro, directed by Arturo Martinini. Featuring Enrique E. Andrade, Sara Fay Goldman, Nurys Herrera, Edward Lyons, Jr., Juan Antonio Martínez, Alberto Romero, Zoë Rudman, and Maria de Los Angeles Sánchez Soultaire. Assistant Director & Stage Managing by Adrienne Shelnut, Music composition by Geraldo Calderón, Choreography by Kelly Carlos, Scenic Design by Mary Haack, Lighting Design by Katelan Braymer, Costume Design by Carolyn Baker, Mask Design by Tim Krause, Altar Exhibit Curation by Pepe Moscoso, Poster & Artcard by Jesus Kobe, and Lobby Art of the “The Corn People / An Indigenous American Creation Story” by Jose Carlos. Plays October 18 though November 11, 2012, Thursdays at 7:30 p.m., Fridays and Saturdays at 8:00 p.m. and Sunday Matinee at 2:00 pm. Performances are at Milagro Theatre 525 SE Stark Street, Portland, Oregon. Tickets available in advance through the Box Office Tickets Web Site or by calling Miracle Theatre Group at (503) 236-7253, or (503) 205-0715 on weekends.

Art by Jose Carlos, The Corn People / An Indigenous American Creation Story, in the Milagro Theatre Lobby —

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En Español —

RESEÑA: RAICES CULTURALES RICAS Y PROFUNDAS EN EL GRUPO DE TEATRO MILAGRO

Una puerta doble de cedro, enmarcada por lo que parecieran bloques de piedra y hierro forjado (¿Posiblemente la entrada a un antiguo templo Azteca?). Un círculo ritual pintado en el suelo, con imágenes nativas de los aztecas. ¿O se trata quizá de una pista de circo? En la oscuridad, se escucha a lo lejos el sonido de una flauta de madera, después el rugido del viento, sonidos de animales y pájaros de la jungla, y sombras reflejadas en un fondo rojo sangriento que bien pudieran ser visiones de dioses ancestrales, jugando con sus rituales.

Éstas son las imágenes de apertura, y mucho más, que aguardan a la audiencia que venga a presenciar la pieza inaugural del Grupo de Teatro Milagro en su 29ª temporada, llamada “Raíz”. Los miembros de la audiencia van a presenciar un auténtico espectáculo en el viejo sentido de la palabra; el director Arturo Martinini y su elenco estelar utilizan una gran variedad de elementos, como danzas rituales, partes que recuerdan un teatro de marionetas javanés, la generosa utilización de música y percusiones, tanto grabadas como en vivo, historias descritas en danzas, la historia de dos amantes reflejados en parte en dos payasos que los acompañan, y especialmente un poco de la mejor comedia de payasos que este reseñador ha visto en mucho tiempo; todo para celebrar nuestra conexión con nuestras culturas ancestrales en esta remarcable producción.

Cada año, en octubre, el Grupo de Teatro Milagro se conecta con su comunidad para la celebración centro y sudamericana del Día de los Muertos, y esta producción “Raíz” realmente representa lo que su nombre dice, y exitosamente realiza su gol de hacer esas conexiones nativas americanas vibrar hoy en día. La palabra “Raíz” en este contexto significa “Orígenes”. Desde el principio, se hacen aparentes las conexiones con los rituales ancestrales de los Dioses Aztecas Tlaloc (Sara Fay Goldman), el dios de la lluvia, la agricultura y la fertilidad; Tezcatlipoca (Alberto Romero), dios de la noche, la oscuridad, y los espejos de obsidiana oscuros, con los cuales se obsesiona de manera muy parecida a Narciso; Mictlantecuhtli, el dios de la muerte (el cual probablemente buscará o no buscará terapia para su crisis de identidad); así como el aterrorizante dragón Quetzalcoatl (María de Los Ángeles Sánchez Soultaire), cuya presencia, de manera similar a la descripción del dragón en muchos textos antiguos budistas, trae la iluminación. Estamos presenciando aquí su propia versión del origen del continente americano, con el Hombre (Juan Antonio Martínez) y la Mujer (Nurys Herrera, quien ya nos había deleitado antes con otro de los espectáculos del Teatro Milagro, “Revolución”) originales, narrada con sonidos de percusiones pero sin el uso de palabras. Esto marca el tono de la noche, una versión no linear de la historia de estos dioses, su creación y la conexión con el Día de los Muertos, que utiliza elementos visuales llamativos y sonidos más que palabras para enganchar a su audiencia.

Los dioses caen del agrado de la cultura moderna y aparecen en el presente como las versiones de baja renta, modernos, pero no muy hip (aun cuando tratan de serlo) de ellos mismos, en busca de su propia importancia. Así como el amor e innegable deseo entre un Hombre y una Mujer es separado por la obligación, la guerra y el destino (¿Quizá las pruebas y las trampas de los dioses?), su historia se ve reflejada por dos de los payasos, Magno Pinacate (Enrique E. Andrade) y su compañero y contraste Augustina (Zoë Rudman). La audiencia debe de tomar nota de que estos dos maravillosos actores ofrecen uno de las mejores actuaciones que el público pueda apreciar, con excepción de el Cirque du Soleil, y representa por sí sola una razón suficiente para recomendar este espectáculo. Pero las actuaciones del elenco entero, y el inhóspito pero pasmoso escenario son más que suficientes para aclamar esta producción.

Las versiones en esta producción que son tanto divertidas como sinceras son: una diosa de la lluvia representada como una cantante decadente; un payaso perdiendo a su pareja y dejado solamente con su voz y risa en una pequeña caja de almuerzo, que después también desaparece; un payaso que en el reino espiritual continúa bromeando, hasta que alcanza la simple pero sincera realización de que no se va a volver a conectar más con sus amigos en el reino humano; y la cómica pero moderna transformación de un dios de la muerte in crisis existencial, alternando su papel con el payaso como terapista y paciente.

Las conexiones que se pueden encontrar acá en el retablo, la música, la payasada y lo patético, así como en los rituales personalizados alrededor del altar final del Día de los Muertos, muestran que tanto nosotros como individuos, así como la cultura en su totalidad, añoramos en encontrar el puente que nos regresará de nuevo a nuestros seres queridos que hemos perdido y que extrañamos, y cuya presencia e influencia van a estar siempre con nosotros, hasta nuestras propias raíces. El ensamble final de la danza ritual muestra Día de los Muertos como lo que realmente es, una verdadera jubilosa celebración. Sí, no el miedo a la muerte, obsesión de la juventud, macabra, violento espectáculo que aquí en El Norte hemos hecho de nuestro Halloween, pero la agridulce alegría de la conexión con nuestros seres queridos que extrañamos y la gratitud por aquellas raíces que todavía guardamos. En todas estas formas, imágenes y rituales, “Raíz” se conecta con su comunidad y su audiencia en su corazón más profundo.

Todos aquellos que atiendan el espectáculo están también invitados a disfrutar de un delicia más del Día de los Muertos, el vestíbulo se encuentra adornado con piezas de arte de José Carlos, de su colección La Gente del Maíz/Una Historia Indígena de la Creación, y el hermoso libro de estos trabajos se encuentra a la venta en la concesión que se encuentra en el vestíbulo del Teatro Milagro.

(translation courtesy of Luisa Centano Appleman, a friend of the blog.)